Chris Cornell ses derniers jours selon Serj Tankian, Tom Morello...

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 La dernière fois que Serj Tankian de SOAD a vu Chris Cornell, le chanteur et guitariste grunge des groupes de Sneattle Soundgarden et Audioslave, tout semblait aller pour le mieux. Le 25 mars de cette année là, les deux amis, le leader du groupe de metal alternatif System of a Down et Cornell, étaient invités à un gala organisé par Elton John pour son 70ème anniversaire à Los Angeles.
 "On a longuement parlé, assis l’un à côté de l’autre", se souvient Tankian. Lui et Cornell ont discuté de compositions pour des films et de la perspective pour Cornell de faire des concerts avec un orchestre. Tankian, sur le point de prendre la route avec System of a Down, a demandé à Cornell s’il en avait marre de faire des tournées. "Pour moi, c’est drôle mais rien de nouveau sous le soleil", admet l'arménien. Pour Cornell, c’était le contraire: "Je suis très excité! Je vais faire cette tournée avec Soundgarden et j’ai d’autres idées". "Il avait des plans", affirme le vocaliste de System.
 Le 12 avril, Tankian et Cornell se sont rendus à Los Angeles pour l’avant-première de "The Promise", un drame historique sur le génocide arménien. Les deux hommes avaient enregistré des musiques pour ce film. "Il allait très bien", déclare Tankian. "Cornell était l’un de ces mecs qui essayaient de faire en sorte que tout le monde dans la pièce se sente à l’aise avec eux-mêmes".
 
 Un mois plus tard, le 17 mai, un Soundgarden composé de Cornell, le guitariste Kim Thayil, le bassiste Ben Shepherd et le batteur Matt Cameron, a joué devant 5000 personnes au Fox Theatre de Detroit. Après le concert, peu après minuit, des policiers ont répondu à un appel faisant état d’un suicide au Grand Hotel et casino du Madison Square Garden! Ils ont retrouvé le vocaliste, âgé de 52 ans, dans sa chambre, sur le sol de la salle de bain, une bande d’exercice autour du cou, et ils l'ont déclaré mort sur place. Dans une déclaration faite le 18 mai après-midi, le bureau du médecin légiste du comté de Wayne a confirmé que la mort était due à un suicide par pendaison.
 Réponse de Tankian, 24 heures après cette nouvelle: "Incrédulité. Je me dis que ce n’est pas possible!".
 
 Il n’y avait certainement pas de signes avant-coureurs à ce drame le 19 avril lorsque Cornell a joué "The Promise", sa chanson thème pour le film, dans le Tonight Show de Cameron avec des instruments à cordes arméniens en compagnie du producteur Brendan O’Brien à la guitare. Les deux hommes ont pour rappel, travaillé ensemble en studio dès le milieu des années 1990, lorsque O’Brien a mixé "Superunknown", l’album à succès de Soundgarden sorti en 1994 et récompensé par plusieurs disques de platine. O’Brien a produit "Higher Truth", le dernier album solo de Cornell sorti en 2015 et a récemment enregistré en studio avec Cornell pour un potentiel album de reprises.
 "Elle ne m’a pas paru différente", déclare O’Brien à propos de l’humeur de Cornell au Tonight Show. "J’ai eu l’impression qu’on s’est bien amusé. Il était de bonne humeur". Il ajoute que le volume de sa guitare avait été augmenté par erreur durant l’enregistrement. "Le lendemain, j’ai envoyé un mail; 'Tu as très bien chanté. Désolé d’avoir joué si fort'. Il m’a répondu 'Tout va bien. Je t’aime. Ne t’inquiète pas'".
 
 D'un autre côté, le guitariste des RATM, Tom Morello avait joué avec Chris Cornell entre 2001 et 2007, lorsqu’ils faisaient partie d’Audioslave avec le batteur Brad Wilk et le bassiste Tim Commerford, les piliers instrumentaux de Rage Against the Machine. La dernière fois que Morello a vu le grungeux c’était le 20 janvier quand leur bande s’est reformée à Los Angeles, lors du "Anti-Inaugural Ball", un concert de protestation tenu le soir de l’inauguration du Président Donald Trump.
 "Cornell était rayonnant lors du concert", insiste Morello. "On est sortis après la représentation. On a ri et pris des photos. La dernière chose qu’il m’avait dite, c’est 'J’ai passé un très bon moment. J’adorerais le refaire. Fais-moi signe si ça te dit'. Je lui ai répondu 'Ouais, on se redit ça!'".
 "C’est incroyable", déclare-t-il à propos de la mort de Cornell. "Je ne sais pas quelles sont les phases de deuil, mais je suis dans la première. J’espère toujours que c’est une erreur, que Cornell m’enverra un texto ou m’appellera pour me dire 'Je vais bien. Je suis désolé. C’était juste pour vous faire peur. Tout va bien'".
 
 A 19:06 le 17 mai 2017, après être arrivé à Detroit pour le concert de Soundgarden, Cornell a posté un message plein de joie sur son compte Twitter: "Enfin de retour dans la ville du rock!!!!", avec une photo du nom du groupe sur le fronton du Fox Theatre. Quatre heures plus tard, il finissait les rappels, comme il le faisait souvent, par une version épique de la chanson "Slaves & Bulldozers", tirée de l’album "Badmotorfinger" de Soundgarden, sorti en 1991, avec le refrain "In My Time of Dying", un titre de Led Zeppelin. Le reste de la setlist de ce dernier live, longue de 20 chansons reprenait des titres de la carrière de Cornell avec les Soundgarden, de la furie de leurs débuts en 1987 jusqu'à "King Animal", l’opus du retour du gang, sorti en 2012 après plus de dix ans de pause. Jouant des titres comme "Hunted Down" et près de la moitié de "Superunknown", leur disque qui s’est le plus vendu avec "Fell on Black Days" et "Black Hole Sun", le combo est revenu sur l’avancée significative de Cornell en tant qu’auteur-compositeur.
 
 Les images du dernier concert de Cornell filmées à l’aide de téléphones portables sont peu concluantes. A Detroit, ses raps entre deux chansons font bizarrement référence à des croix qui brûlent sur des pelouses. Parfois, sa voix semble à côté du tempo, à la traîne derrière le groupe. Lors des rappels, il lève le bras en l’air d’un air triomphant avant de se mettre dos au public et de faire face aux amplificateurs avec Thayil pour les dernières notes.
 Après avoir signé quelques autographes à la sortie du Fox, Cornell s’est rendu dans sa chambre d’hôtel où il a parlé à sa femme, Vicky, au téléphone. "J’ai remarqué qu’il mangeait ses mots. Il était différent", a-t-elle déclaré le 19 mai. "Quand il m’a dit qu’il avait pris un ou deux Ativan supplémentaires, j’ai contacté la sécurité pour qu’ils le surveillent".
 Selon un rapport de police, le garde du corps de Soundgarden, Martin Kirsten, a défoncé la porte de la chambre d’hôtel fermée à clé et a trouvé Cornell avec du sang coulant de sa bouche et une bande d’exercice rouge autour de son cou.
 
 On avait prescrit à la rock-star de l’Ativan, un médicament contre l’anxiété utilisé par les toxicomanes en rémission. Les effets secondaires, en particulier si on en prend beaucoup, comprennent la somnolence, des sautes d’humeur, de la confusion et des idées suicidaires. Dans une interview accordée à Rolling Stone magazine en 1994, Cornell avait avoué avoir été un consommateur quotidien de drogue dès l'âge de 13 ans et avoir arrêté à 14. Il a cependant plus tard lutté contre l’alcool et la toxicomanie, ce qui l’a poussé à suivre une cure de désintoxication en 2002. Tankian confirme que Cornell était sobre ces dernières semaines: "Lors de la fête organisée par Elton John, il a porté un toast avec un verre de champagne mais n’en a pas bu".
 Les membres de Soundgarden ont refusé de parler de cette histoire. Une autopsie complète et un rapport toxicologique n’ont pour l’heure pas encore été rendus public mais dans une déclaration le 19 mai, Vicky Cornell et l’avocat de la famille, Kirk Pasich, ont réfuté la thèse du suicide! "Chris a peut-être pris plus d’Ativan que recommandé", déclare Pasich, mais de son côté, Vicky a affirmé: "Je sais qu’il aimait nos enfants et qu'il ne leur aurait jamais fait de mal en commettant un suicide". Le couple a deux enfants, un garçon et une fille, Christopher et Toni. Le musicien avait également une fille, Lily, issue de son précédent mariage avec l’ancienne manager de Soundgarden, Susan Silver. Ils ont divorcé en 2004.
 
 "Cornell était la dernière personne à qui j’aurai pensé pour un suicide", commente le guitariste Jerry Cantrell de l'autre groupe de grunge originaire de Seattle, Alice in Chains, qui avait perdu son chanteur original, Layne Staley, mort d’une overdose en 2002, ajoutant: "Ce n’est pas comme ça que ça devait se terminer!".
 A Seattle, Cornell était un enfant du pays largement respecté. Dave Grohl se souvient avoir été frappé par le contraste entre le futurisme rugissant de Soundgarden et les manières douces et attentionnées de Cornell en dehors de la scène, la première fois qu’ils se sont rencontrés lors d’une fête donnée chez le bassiste de Nirvana, Krist Novoselic. "Il y avait quelques gangs de Seattle et Chris paraissait si calme et si doux par rapport au reste des invités!".
 Cornell était malgré tout franc et courageux dans son travail d’auteur-compositeur. En mars 1990, Andrew Wood, le chanteur de Mother Love Bone et ancien camarade de chambre de Cornell, est décédé d’une overdose d’héroïne. Sa mort a continué à hanter Cornell pendant des années. Il a écrit deux textes à la mémoire de Wood, "Say Hello 2 Heaven" et "Reach Down", qui sont devenus des chansons importantes de Temple of the Dog, un album en collaboration avec les membres alors inconnus de Pearl Jam, sorti en 1991.
 Wood est également présent dans "Like Suicide", un titre de Superunknown qui a pris plus de poids avec le suicide de Kurt Cobain de Nirvana en 1994, un mois après la sortie de l’album. "Les possibilités émotionnelles sur cet album étaient devenues des réalités émotionnelles", avait déclaré Cornell en 2013 en repensant à sa propre guerre de sentiments interne dans des chansons comme "Let Me Drown" et "Limo Wreck". Il a décrit "Like Suicide" comme "Une chanson sur toutes ces belles vies autour de nous, deux fois plus belles et moitié moins longues, se précipitant contre un mur". Il a cependant continué en disant: "après les funérailles, on se sent mieux quand on est capable de se lever le lendemain".
 
 Chris Cornell était sincère, dans les interviews comme dans ses paroles, à propos de l’attrait de l’abîme. Il a un jour déclaré qu’une partie de cet attrait venait du fait qu’il avait grandi dans le nord ouest, expliquant: "Vous alternez toujours entre la peur de la vie de tous les jours et cette beauté naturelle qui vous entoure constamment". Lors d’un échange saisissant en 1999 avec Rolling Stone, Cornell a admis qu’il avait pour habitude: "Quelque chose que je fais depuis que je suis petit; ouvrir les fenêtres et imaginer ce que ça ferait si je sautais. Mais je n’ai jamais pris cette idée au sérieux!", a-t-il tout de suite ajouté.
 "J’ai toujours eu l’impression que Chris avait un endroit isolé en lui où il se rendait avec créativité", déclare le réalisateur Cameron Crowe qui avait offert un cameo à son ami rockeur dans "Singles", le drame romantique sorti en 1992, lors d’une scène à Seattle, en affirmant: "Parfois, il se moquait d’être pris pour un dieu du rock, comme dans la chanson de Soundgarden 'Big Dumb Sex'. Il avait ce truc; 'Je sais comment me moquer de ça'. Chris avait la bonne attitude pour survivre, je n’aurais jamais pensé étant donné sa famille et la façon dont il parlait de sa vie en privé, qu'il irait dans des endroits aussi sombres. Je pensais qu’il allait y accéder, en parler et s’en moquer".
 Tankian souligne que "The Promise", la dernière chanson que Cornell a sortie avant sa mort, parle de survie: "Survivre et prospérer.?.?.? J’ai vu des gens dans de mauvais endroits. Vous espérez qu’ils vont trouver la lumière et faire la paix avec eux-mêmes. Cornell n’était pas cet homme", insiste Tankian. "Il était digne et debout dans la lumière".
 
 Il y a eu des ratés qui pouvaient rendre Chris Cornell triste. "Scream", son album solo sorti en 2009 et réalisé avec le producteur de hip-hop Timbaland, a été critiqué par la presse et par certains de ses pairs. "Voir Chris faire cet album m’a fait mal", déclare Trent Reznor de Nine Inch Nails. "Je me suis dit 'Il est au-dessus de ça!' C’est l’un des 10 meilleurs chanteurs de notre époque".
 Reznor avait utilisé le réseau Twitter pour critiquer Cornell: "Je l’ai immédiatement regretté", a-t-il déclaré. Cinq ans plus tard, lorsque Soundgarden et NIN ont été sur le point de commencer une tournée ensemble, Reznor a écrit un mail à Cornell pour s’excuser de s’être emporté: "Il a été très cool et généreux. 'C’est le passé. On passe à autre chose'. Le Chris que j’ai rencontré lors de cette tournée était un gentleman".